Après avoir manqué la phase finale du Championnat d’Angleterre à la toute dernière journée, Bath ne veut pas rater sa seule chance de remporter un titre cette saison lors de la finale de Challenge européen contre Northampton vendredi à Cardiff.

La dernière journée du Championnat d’Angleterre a laissé un goût amer dans la ville thermale. Après avoir été présents aux quatre premières places durant quasiment toute la saison, les joueurs de Bath ont cédé leur billet pour les demi-finales en s’inclinant à domicile face à leur concurrents directs des Harlequins (défaite 19-16). Depuis, leur attention est totalement tournée vers la finale de l’Arms Park, vendredi, pour ce qui ressemble d’abord à une revanche à prendre sur eux-mêmes. C’est notre dernier match de la saison, le point culminant de 49 semaines de dur travail, estime l’entraîneur Mike Ford. Ca a été une incroyable déception d’avoir trébuché au dernier moment mais vendredi, on va tout donner jusqu’au coup de sifflet final. Il nous faut une victoire pour donner un sens à notre saison.

Ford pourra compter sur le précieux retour du troisième ligne Springbok François Louw, blessé depuis deux mois (cheville), pour un défi de taille -et de poids- face à Northampton, ses découpeurs au plaquage Courtney Lawes, Samu Manoa et Tom Woods, son surpuissant ailier gallois George North et son centre racé Luther Burrell que ses joueurs n’ont jamais réussi à dominer cette saison (43-25, 19-19). Les Saints disputeront la finale du Championnat face aux Saracens samedi prochain après leur impressionnante victoire sur Leicester (21-20) mais ils aimeraient s’assurer d’un titre après avoir manqué une première occasion en mars dernier en finale de la Coupe anglo-galloise (défaite contre Exeter 15-8).

Composition des équipes

Bath: Abendanon – Rokoduguni – Joseph, Devoto, Watson – (o) G. Ford, (m) Young – Louw, Houston, Fearns – Attwood, Hooper (cap.) – D. Wilson, Dunn, James

Remplaçants: Guinazu, N. Catt, Perenise, Day, Mercer, Stringer, Henson, Agulla

Northampton: Foden – K. Pisi, G. Pisi, Burrell, North – (o) Myler, (m) Dickson – Wood (cap.), Dickinson, Clark – Lawes, Manoa – Mercey Haywood, Corbisiero

Remplaçants : McMillan, Waller, Denman, Day, Dowson, Fotuali’i, J. Wilson
Une victoire partout

Les deux équipes ont déjà remporté une fois le Challenge européen, en 2008 pour Bath, en 2009 pour Northampton.